Danny's Ramblings

New printing ministry – We need your help

The Angolan churches suffer from a severe shortage of quality, Bible-based literature. Importing literature is slow, unreliable, and cost-prohibitive. Options for printing in country are rare. We want to see that change!

Recently in conversation with several key church leaders, we set forth a vision to establish a small but capable printing and binding ministry in Huambo to address the great need for literature. Already we have been approached by Christian authors ready to submit their manuscripts for printing, and already other Christian ministries have been tapping us on the shoulder asking for the privilege of using our services. And, by God’s grace, the first donors have generously jumped on board with this vision.

Like everything of value in the kingdom of Christ, we can’t do this alone. We ask you to help!

  • Expertise! If you have experience in the printing industry and would be willing to share some of what you know over coffee, I would be very grateful. This is a learning curve, and we’d like to do it right. Send me a note at danny at angolateam dot org.
  • Funding! The front-end investment will be large, but the eternal dividends will be enormous. If you share our excitement for equipping the Angolan church with evangelistic literature, Bible school materials, correspondence courses, Christian life helps, and more, please help make it happen. You can give online to Westover Hills Church of Christ for the Angola Mission Fund with a memo for Printing Ministries, or contact us for other options.

As always, please bathe this endeavor in prayer. All our efforts are meaningless if God’s Spirit is not behind it all. May He receive the glory!

Launch of Renovo, a new cell ministry in Huambo

Hi to all our prayer partners around the world!

I’d like to briefly update you on ministry progress here in Huambo. We have been preparing for several months for a cell-based church plant to reach the educated urban classes of our city, many of whom have some Christian background and/or spiritual thirst, but who for a variety of reasons have turned their back on church. The vision of this cell ministry – Renovo as it is now called – is to create a multiplying network of home-based worship groups that focus on Scripture, transparent lives, mutual care, and a mission to bless the world.

Apparently this vision is attractive! Yesterday we soft launched the ministry with a group of 27 people (14 adults and 13 kids) in the home of our good friends Domingos and Emília.  Many of these people have not attended a church group of any kind in some time.  The atmosphere was warm and inviting and full of excitement for what might lie ahead.  Engagement with Scripture and with each other was open and heartfelt.  Our text for the day was from John 7:37 – “All who are thirsty, come…” And they are coming.  Next week, even more may come.

Please join us in prayer.  Give God thanks and praise for the work He has been doing in each of these 27 lives to bring us to this point.  Also join us in petitioning God to let this current group cohere well, to bring new people who need Christ, and to enable new groups to start.  Most of all, pray that God will draw people to Christ and that they will have the courage to dedicate all to Him in baptism, faith, and repentance, to the glory of the Father!



Recent Reading: The Next Christendom

Philip Jenkins, The Next Christendom
Philip Jenkins, The Next Christendom

I had seen so many references to Philip Jenkins’s The Next Christendom: The Coming of Global Christianity that I felt like I already knew what it said.  Still, I decided to allow it the chance to speak for itself.  Well worth the read.  Here are some thoughts.

Jenkins’s basic thesis of the shift of the center of gravity of Christianity from north to south is well established, hardly news in many circles, but he does an admirable job of presenting the statistical data of the global shift.  Lots of numbers in this book.  But in my mind, the real value of the volume lies in his ability to paint a picture of what it might look like.  Whether he is describing the new Pentecostal/fundamentalist character of world Christianity, the realignment of Western nations against Christian nations, or the possible future arenas of the next jihad, Jenkins provides a vivid picture of the possibilities we may soon be facing… and already are facing in some parts of the globe.  Thought-provoking.

However, I must say I enjoyed even more the first part of the book, dealing with the history of Christianity; in particular chapter 2, “Disciples of All Nations,” in which Jenkins presents a provocative reframing of Christian history.  Reacting against Eurocentric readings of church history, Jenkins claims that the statistical weight of Christianity centered in the middle East, north Africa, and Asia until probably the fourteenth century – a statement that comes as a bit of a shock to any American or Western European who paid attention in world history class.  Jenkins admits that his statistics differ from some other experts, and indeed, all statistics in this arena require more than a little guesswork.  There is no official census data of religious affiliation in rural Syria in the 1300s, in case you were wondering.  Still, his case seems weighty.  It makes me want to do more research to see for myself the validity of this new historical reading.  If Jenkins is on the right track, it reshapes our views of the current crisis-laden situation in the Islamic world as well as the current post-Christendom situation of Europe.

Jenkin’s work touches home with me personally for one simple reason: I live and minister within the new center of gravity of global Christianity.  What he describes as new and future for Western onlookers is past and well-established present for us in Angola.  In my mind, our situation is well encapsulated in one word: Christendom.  I have long been struck by the fact that, while America publishes books by the dozens on the fall of Christendom and the new missional perspectives of Christians learning to live in a post-Christendom arena, I am placed smack-dab in the middle of a Christendom so firmly established and so pervasive that it is difficult to imagine a different possibility.  Reading the history of the Middle East in the 500s or Europe in the 1500s feels like reading a commentary on our current experience of Africa in the 2000s.  This is Christendom, and it’s alive and well.  As such, I’m glad Jenkins chose to highlight the term in his book’s title.  Western Christians need to be reminded that Christendom is not a thing of the past, but of the future.

One current research interest of mine spurred on by Jenkins and by other materials I’m currently reading (including John Parratt, Reinventing Christianity: African Theology Today) is the redefinition process of several terms within the African context.  For example, Jenkins insists rather simplistically that southern Christianity is increasingly Pentecostal, and he’s certainly correct.  But what does Pentecostal mean?  The African content of the term differs significantly from what it might have meant in Los Angeles during the Azusa Street Revivals of the early 1900s.  To miss the subtle redefinition at work is to misunderstand the present and the future of African Christianity and, therefore, of global Christianity.  Hmm… there’s more work to be done.

Recent Reading: Missions from the Majority World

Missions from the Majority World
Missions from the Majority World

On a dusty shelf I recently found my copy of Missions from the Majority World: Progress, Challenges, and Case Studies, edited by Enoch Wan and Michael Pocock.  I had never got around to reading it, so I decided to remedy the situation.  I finished a few days ago, and thought I’d jot down a few thoughts.

The volume is no. 17 in the Evangelical Missiological Society Series and is the direct outcome of the eponymous EMS conference of 2008.  The editors bring together voices from Latin America, Asia, and Africa who represent the burgeoning missionary force of the non-Western world.  Also included are several North American interlocutors who draw attention to specific aspects of the Majority World efforts.

As a whole, the book is an encouraging and uplifting volume.  Not the empty encouragement that says “Everything will be alright” when all around is falling to pieces, but the substantive encouragement that reveals things are, indeed, headed in the right direction.  Particularly encouraging to me personally were the accounts of African mission-sending organizations in Nigeria and the DRC, the forward strides being made by Chinese and others into Tibetan Buddhist strongholds, and the purposefulness with which some Korean and Filipino churches are approaching their mission to and through international migrants.

At the same time, the authors are often frank about the shortcomings of their representative mission movements, and from the discussion of shortcomings some helpful common threads emerge.  Take for instance the repeated theme that Majority World missionaries often suffer from a lack of training in cross-cultural communication, contextualization, missionary health and family dynamics, etc.  These threads provide helpful starting points for Westerners who would like to participate and aid in the forward momentum without robbing initiative from Majority World brothers and sisters.

Coming as I do from a church background that insists on congregational responsibility for world mission, I was struck by what seems to be a distinct blind spot among contributors to this volume: the shared assumption that missions from the Majority World necessarily requires the organization of Majority World-led parachurch missions organizations.  This really comes as no surprise; indeed, I sense this same assumption at work in most current evangelical missiology.  We have Ralph Winter to thank for that, reaching back to his 1973 article and the exposure his ideas received a year later at Lausanne.  He was trying to address a blind spot.  The pendulum has swung.  The article by Congolese mission trainer Fohle Lygunda li-M demonstrates an interesting extension of the contemporary sodality-dominated assumptions.  In place of the common sequence in which denominations organize mission boards to plant congregations, the DRC presents a sequence in which a mission board (Centre Missionnaire au Coeur d’Afrique) has created a denomination (the Restoration Missionary Church) which in turn has constituent congregations.  The sodality is evermore in the ascendency.  And yet the author describes their approach as a grassroots bottom-up approach.  So far has the pendulum swung.

Enough with the missiological musings.  The appropriate ending is a prayer: Lord, please continue to do your surprising work through your people around the world, sparing no effort to send out workers from every nation, tribe, people, and tongue into your harvest!

Learning to be “People of the Book” in Cazombo

In August, I (Danny) undertook the three-day, cross-country trip to teach a Bible conference in the remote eastern area of Cazombo. I took Mias, a young man from Huambo with me, and visited and encouraged several churches along the way.

The four-day conference included nine preaching sessions and four Project Timothy (leadership training) small group teaching sessions.  The theme throughout was how to be “People of the Book.”  I included a storied survey of Old and New Testaments as well as practical teachings on how the Bible can shape our individual lives, our families, our churches, and our evangelism.  The Project Timothy group – including members from three congregations and one proposed church plant – practiced leading a small group in study of the same biblical material.  Overall, the reception of the Word was excellent; many spoke of their excitement at hearing the basics of Scripture explained simply and practically.  At the end of the conference, the churches issued a letter officially asking for the teachings to be written as a booklet, so that they can review, reflect on, and reteach the same material.  I agreed to produce such a booklet if God so allows.

A major blessing on this trip was being able to distribute 53 Bibles donated by American Christians through our Bibles for Angolans project.  Many Christians in the region still do not have Bibles.  By placing Scripture in their hands, we made practical the teachings that they had received concerning the importance of Scripture.  In total, Bible donations from five American congregations were delivered to eight Angolan congregations during these travels.

The São Luís church here in Huambo is now also benefiting from this teaching, as Mias, after taking notes during the conference and further study with me, is now currently teaching the same material at São Luís.

If the Lord allows, we plan to return to Cazombo three more times to complete the remaining modules of Project Timothy.  The Luena churches of the same area are strongly requesting our teaching there as well.  May God give us strength to teach His word to those who yearn for it!



2011 Lisbon Half Marathon

I just ran the 2011 Lisbon Half Marathon, and I’ll recount my experience here, including details that might be helpful for those wanting to run the race in 2012.

Summary: March 20, almost 40,000 people, gorgeous start across the 25 de Abril bridge, beautiful but hot day, monotonous and flat after the bridge, fun ending right in front of Jerónimos Monastery in Belém, 21.1km. I did okay, but not great (1 hr. 53 min. 44 sec.), due mainly to my lack of disciplined training and a bit to the heat.  But I still very much enjoyed the experience.  I’d love to redo it with the proper preparation.

Registration: I checked out the race site (http://www.lisbon-half-marathon.com) to register, but found two conflicting prices (35€ and 13€). I wanted the cheaper, obviously, so I avoided signing up online and caught a bus over to the closest Banif bank. That’s the advantage to living here in Lisbon 🙂  Five minutes, 13 euros, and bit of broken Portuguese, and chega! But be careful to check the correct boxes, because there’s a mini-marathon (8km) as well, which is much more popular than the half marathon

Picking up the bib: During the 4 days prior to the race, you have to go pick up your bib (dorsal in Portuguese) and t-shirt in Belém. Mini-Marathon participants got a cotton t-shirt, half marathon participants got a technical t-shirt. Both yellow with the same (decent) design. You also get a ChampionChip to lace into your shoe. When I went, my name wasn’t on the list of registered runners… good thing I had kept up with my receipt. The people were very helpful and got the problem sorted out quickly. And since I was there just a block from the famous Pastéis de Belém, I had to stop in for a few. (Don’t miss these, they’re awesome!)

Lisbon Half Marathon - train ride
Packed onto the train on the way to the Half Marathon

Transportation to the race: I hopped on the bus and metro to Entrecampos to catch the free race-day trains from there. They came every 10 minutes or so. When it arrived, it was packed, but I managed to squeeze on. At the next few stops it turned hilarious, as more and more yellow-shirted lemmings packed on (Campolide was the worst). Then again, maybe it wasn’t hilarious for the crowds left standing on the dock waiting for the next jam-packed train. But on board, there was a general air of levity and excitement. We all exited at Pragal (this is a good spot to take a bathroom break, if you need), and then joined the throngs on the 10 min. walk to the starting line. Well, it would have been 10 min., but there was a bottle neck about half a kilometer from the start. I arrived at the bottle neck just after 9:00 AM (an hour and a half before the race) and only got through almost 45 min. later. You gotta love crowds. The 30,000 mini-marathon runners/walkers (complete with kids and strollers) all start the race together with the 8,400 half-marathon runners. Makes for a bit of a mad house effect.

Lisbon Half Marathon - bottle neck
Stuck in the bottle neck, for 45 minutes

I wished I had taken advantage of the free red Vodafone caps they were handing out, because already the sun was starting to beat down on my head. Once I finally got through the bottle-necked mob, the location of the start-line was really cool. The towers of the 25 de Abril suspension bridge (twin of the Golden Gate bridge) loom ahead, while the Cristo Rei statue towers over on the right side.

Lisbon Half Marathon - at the start
Human police barricade holding back the mob from the start line, with the Cristo Rei statue overlooking the scene

A line of policemen, arms interlinked, held back the crowd from pushing up to the start, but I noticed that there were a few runner warming up on the other side of the human barricade, right close to the starting line. I didn’t know how to join the privileged few, so I wandered through the bushes on the side a bit and easily found myself on the other side of the police line. It was much nicer to start in front of the mob instead of in it. (Does that make me a bad person?)

Lisbon Half Marathon - Danny at the start
Waiting for the start...

The race: You just can’t beat the start of this half marathon. Must be one of the best in the world. The view from the bridge, with Lisbon spreading out to your right and Belém to your left, is magnificent. They fired off at precisely 10:30 AM. I started a bit fast with all the excitement, but at the first km marker I slowed my pace down a bit. After 2 km you start the significant descent from the bridge, all the way to the 4 km marker. At 4.5 km was the first water station, then at 5 km the half and mini-marathon paths diverged. From there on out, it was completely flat. I put my headphones in.

The course runs along the Tejo river all the way to the Praça do Comércio (downtown Lisbon, about km 9), then turns back on itself for the longest stretch, out the other side of Belém, where it again doubles back (about km 18) to the finish in front of Jerónimos Monastery. So the entire way you are passing runner going in the opposite direction – part of the time, they are fellow half marathoners (either ahead of you or behind you); part of the time, it’s the fun-run crowd.  I kept looking for the folks I knew in the mini-marathon side, but to no avail. I guess the chances aren’t great among 40,000 people.

Lisbon Half Marathon - crossing the bridge
Crossing the 25 de Abril bridge, an exhilarating start.

The sun was unexpectedly hot. Okay, it was only 22°C (72°F) – nothing like my long runs in August in Memphis – but it felt hot. All my training was here in Lisbon, but the temperatures have been much cooler, and the skies have typically been overcast. Today would have been a great day for the beach. But we weren’t on the beach, we were on the tarmac, sweating like pigs. The water stations (also with Powerade) felt few and far between (every 4km or so), so I was glad I had decided to wear my Fuel Belt with my own water supply.  It made a big difference. I also took a couple of 20 gram carb gels along the way. Near the end (about km 19) there was a station with oranges and bananas, which I really appreciated, but it came a bit late for me.

I had started out at around 5 min/km (8 min/mile), but mid-race the heat and my own lack of consistent training started to catch up with me. I knew I could finish fine, but I just didn’t have the energy or motivation to push myself for a fast time. During the last half my splits were 5:30/km (8:51/mile), and around kms 18 and 19 I slowed down even more, past 6 min/km (9:40/mile).  As the end drew closer, I found the energy to get back up to 5:30/km.

Lisbon Half Marathon - finish
Relaxing at the finish in front of Jerónimos Monastery

The finish: Like the start, the finish is just pretty awesome. With crowd on every side, we turned toward Jerónimos for the short dash to the finish line. The monastery is massive and beautiful, and it’s surrounded by gardens and fountains… a perfect Portuguese ending. 6,330 runners finished the half marathon, and countless more finished the mini-marathon.

I finished in 1:53:44. This was my third half marathon, but my time was only slightly better than my first attempt in 2006 (1:54:01) and nowhere close to my personal best in 2009 (1:42:33). I have yet to run a half marathon that I felt I was well prepared for. Maybe someday.

Within a few meters after crossing the line, I had to stop my aching legs to squat down and unlace the Chip from my shoe. Then I managed to stand back up and join the crowd again as we shuffled our way past the volunteers handing out medals. And then filed by more volunteers handing out goodie bags. Each bag had: 2 bottles of water, 1 bottle of Powerade, 1 granola bar, and 1 box of milk (???). Then guess what, more volunteers handing out… ice cream cones! At first I thought that so much dairy wouldn’t sit well with my stomach, but pretty soon the afternoon heat made the ice cream sound just perfect.

One of the best parts of the whole experience was the atmosphere in the gardens around the monastery. People everywhere you looked, spread out on the grass with their friends and family, stretching, eating ice cream, talking it up. Mostly Portuguese, but a good international smattering too.  The crowd seemed to linger forever, slowly spreading out as people took advantage of the Belém cafes and restaurants or set out their picnic supplies on the lawn. I would have enjoyed staying all afternoon. Unfortunately, I didn’t have my family with me. So instead, I stood in line to buy several more Pastéis de Belem, then thought about bus options home.

Transportation from the race: Overall, the race organizers did well to manage 40,000 people.  The weak spot was the return transportation. Carris buses didn’t seem to be running any more than their normal light Sunday schedule, so every bus was completely sardine-packed before it arrived. So I walked to the train station, only to find the waiting line stretching out several blocks. Looking for more creative options, I finally caught a bus going the opposite direction (toward Restelo), and once past the throng I hopped off to board one going in the right direction. That way I could get on before the rest of the crowd. Still, it was a long, densely packed bus ride back into town.

Conclusion: I’ve enjoyed every race I’ve run, and this was no exception. My personal fitness level wasn’t where I would have liked, but the day was still thoroughly enjoyable for the atmosphere, the scenery, the people.  I thank God for giving me this chance to live in Lisbon for a year, and this half marathon will go with me in the memory chest. Next up… add a third continent to my road race repertoire.

Recent Reading – Let the Nations Be Glad

I said that I would try to write a bit about each book that I read. Well, I haven’t written anything since then, and it’s not because I haven’t been reading. It has more to do with my lack of discipline…

Let the Nations Be Glad
Let the Nations Be Glad

So here’s a bit of quick catch-up. First up, Let the Nations Be Glad: The Supremacy of God in Missions, by John Piper. I finished it several months ago.

Almost everything Piper has to say in this volume, I add an “Amen.” I always tend toward the critical side, and I’ve got plenty of critique here too, but I’m also not too proud to admit when someone has got it right. Piper’s main thesis, when distilled, is basically that the end goal of missions, biblically understood, is to glorify God. He is right when he labels that as God’s goal too – to bring glory to Himself. His perspective on suffering as an essential aspect of the task of bringing glory to God; many of his perspectives on prayer; the mutually cohesive relationship between a desire to glorify God and compassion for human souls; all of these and more I would label healthy exegesis and healthy theology. Okay, at times I think his exegesis is a bit forced, but he’s chosen such central biblical themes to argue that, even when he errs a bit on his exegesis, he still hits the overall mark.

The chapter which argues for the essentiality of proclaiming Christ (in the face of those who would deny a real hell or posit “anonymous Christianity” or such) is not particularly to my liking, but I agree with him. That just might not be the way I’d approach the topic, I don’t know.

The one ugly blemish on what would otherwise be a very helpful and important book is his chapter on “the nations.” He feels the need to argue for a “reach unreached people groups” approach as opposed to a “save as many individuals as possible” approach based on exegesis which is fatally flawed from the beginning due to what appears to me as a simple logical fallacy. A logical fallacy that would only be overlooked by someone who has already decided what the text should say – and then has the task of making the text say it. He starts with the categorical distinction between “Gentile individuals” and “Gentile people groups,” categorizes texts based on which meaning they employ, and then analyzes the groupings to argue that the basic biblical perspective is that the task of missions is to count people groups and find new people groups to reach, until Christ comes, presumably after all people groups have been reached (see Mt 24:14). But the entire edifice falls if we start, instead, with the basic biblical contrast not between “Gentile people groups” and “Gentile individuals,” but rather “Gentile people groups” and “the people group of God, i.e., Israel.” I would argue that this is the clear connotation of the vast majority of uses of goyim in the OT and ethne in the NT, along with several related words and concepts. With that contrast in mind, the vast majority of texts he cites in this chapter end up with very different interpretations, and he has no foot to stand on in trying to count people groups. Yes, the biblical authors (and cultures) thought more in terms of people groups and less in terms of individuals in topics of worldwide scope – but they weren’t trying to delineate and count people groups as an eschatological goal, like so many today try to do. At last now I understand a bit of where these ideas come from…

One more linchpin in that missiological misdirection: it requires us to understand the world “all” in absolute terms in some passages but completely ignore it in related passages. So the “gospel of the kingdom shall be preached in the whole world as a testimony to all the nations, and then the end will come” (Mt 24:14) – meaning we have to do our arithmetic with nations, and hope we’re using the same arithmetic that Jesus is using. But when that same gospel is said already in Paul’s day to be “constantly bearing fruit and increasing in all the world” (Col 1:6) and “which was proclaimed in all creation under heaven” (Col 1:23), we are expected to take the “all” as an exercise of literary license. Piper and his followers can keep this type of exegesis – I prefer to take both sets of Scriptures in context; neither are meant to be absolutes in arithmetic terms.

Okay, enough rant there. Like I said, that’s the one blemish in an otherwise magnificent work that I believe is very healthy theology of missions – worthy reading for anyone who cares about such things as the mission of God!  Just skip chapter 5.

I suppose in commenting on Piper I have to make reference to his Calvinism. Several of my friends seem to have been scared off of his books just for knowing how staunchly he advocates his doctrine of election. I see no need. In this volume, he sticks pretty close to the text. Yes, I know that he understands election texts in highly Calvinistic ways, but he doesn’t argue that here. The things he affirms about the sovereignty of God, God’s election of humans, etc. I too can affirm wholeheartedly, and there is not a Calvinist bone in my body. He says what the Bible says, and if any Arminians are uncomfortable saying the same things, they need to reconsider their position. (Having said that, I do wish he would lean a little less on Jonathan Edwards, not take his key wording from the Westminster Catechism, etc… but that doesn’t change his overall dependence on the biblical texts, which is noteworthy.)

Summary: Read it. Or at least the first three chapters and the last bit where he explains what he means by “worship.” You will be blessed by it, and hopefully God will be a little bit more glorified.

My first sermon in Portuguese

So I’m a bit slow in getting it posted up here, but here is the text of my first sermon in Portuguese, given at the Lisbon Church of Christ, Nov. 28, 2010.

Bom dia, igreja! Vocês são os privilegiados que têm a sorte de ouvirem a minha primeira tentativa fraca de pregar em português. Só peço que não riam em voz alta demais quando eu fizer figura de parvo!

Não, realmente tenho praticado muito na lingua, como esta equipa inteira, porque nós tencionamos ser missionários em Angola, e por isso temos de ser capazes de falar em português, mesmo que dê muito trabalho. Este papel missionário molda tudo nas nossas vidas. Até influencia a minha leitura do tempo livre. Eu gosto de ler histórias de missionários, especialmente autobiografias, como esta autobiografia dum missionário antigo de Angola. E pessoalmente, gosto de conhecer as estratégias deles, para aprender o melhor caminho para a nossa equipa.

Mas hoje, quero falar sobre o supremo missionário de todos e a Sua autobiografia. De quem estou a falar? De Deus! Eu gosto de pensar em Deus como missionário, e a Bíblia como a Sua autobiografia. O que é que eu quero dizer? Em que sentido é Deus um missionário? Às vezes, a palavra “missionário” significa quem é mandado, como a nossa equipa foi enviada pelas igrejas na América. É óbvio que esse não é o caso de Deus – ninguém envia Deus! Mas há outro sentido da palavra. Pode significar alguém que tenha uma missão, uma incumbência, um objectivo muito claro que tem de cumprir. Os comandos militares que descem em pára-quedas atrás das linhas do inimigo têm uma missão, e não pararão até a cumprirem. A mãe com o filho gravemente doente ao colo está numa missão, e não desistirá antes de o entregar ao hospital.

Igualmente, o nosso Deus tem uma missão, e não parará antes de a cumprir. Não está a andar só para passar o tempo; antes, está a trabalhar muito propositadamente para realizar o Seu alvo. E qual é aquele alvo, aquela missão? Ainda bem que vocês perguntaram! Vamos abrir as nossas Bíblias em Segunda Coríntios, capítulo 5. A Escritura tem muitas maneiras para descrever a missão de Deus, e esta passagem é uma das minhas preferidas. Vamos ler Segunda Coríntios, capítulo 5, a partir do versículo 18.

E tudo isto provém de Deus, que nos reconciliou consigo mesmo, por Jesus Cristo, e nos deu o ministério da reconciliação, isto é, Deus estava em Cristo reconciliando consigo o mundo, não lhes imputando os seus pecados, e pôs em nós a palavra da reconciliação. De sorte que somos embaixadores da parte de Cristo, como se Deus por nós rogasse. Rogamos-vos, pois, da parte de Cristo que vos reconcilieis com Deus. (2 Coríntios 5:18-20)

Então, está mesmo aqui. A missão de Deus é trazer de volta todo o mundo a um relacionamento com Ele próprio. Tudo o que faz é para este objectivo. Deus não está interessado só em poucas pessoas. Não se satisfaz de dizer, “Olha para a minha família! É suficientemente grande. Vou conceder as minhas bênçãos para estes filhos meus.” Não, Deus tem a missão de abençoar todo o mundo.

Essa sendo a missão de Deus, qual é a Sua estratégia para a cumprir? Pois, a chave da estratégia foi a morte e a ressurreição de Cristo. Mas também, um elemento principal da estratégia, do princípio ao fim da história, é isto: Deus criou um povo para participar com Ele na missão. Deus criou um povo para trabalhar junto com Ele na missão.

Em vez de focarmos só numa passagem, vamos olhar para várias passagens, para que possamos ganhar um panorama bem rápido desta estratégia. Em primeiro lugar vejamos como começou. Quem foi o pai do povo de Deus? Foi Abraão. Voltem a Génesis 12, aos primeiros versículos do capítulo.

Ora, o SENHOR disse a Abrão: Sai-te da tua terra, e da tua parentela, e da casa de teu pai, para a terra que eu te mostrarei. E far-te-ei uma grande nação, e abençoar-te-ei, e engrandecerei o teu nome, e tu serás uma bênção. E abençoarei os que te abençoarem e amaldiçoarei os que te amaldiçoarem; e em ti serão benditas todas as famílias da terra. (Génesis 12:1-3)

A família de Abraão ia ser o povo de Deus, e Deus ia abençoá-la ricamente. Mas vocês ouviram a próxima frase? “Tu serás uma bênção… e em ti serão benditas todas as famílias da terra.” As bênçãos de serem a família de Deus não ficavam por ali. Foram dadas com o fim de abençoar todas as famílias da terra. Esse foi o propósito na criação do povo de Deus.

Durante os séculos, Deus ensinava e formava o Seu povo para ser um canal de bênçãos para o resto do Mundo. E Israel lembrou-se desta razão de ser — de vez em quando. Por exemplo, eles cantavam a canção escrita no Salmo 67, que diz,

Deus tenha misericórdia de nós e nos abençoe; e faça resplandecer o seu rosto sobre nós, para que se conheça na terra o teu caminho, e em todas as nações a tua salvação. (Salmo 67:1-2)

Para que é que Deus tem misericórdia de nós? “Para que se conheça na terra o teu caminho, e em todas as nações a tua salvação.”

Mas a maior parte das vezes, Israel esqueceu-se disso. Eles tinham muito orgulho que Deus os abençoasse, mas esqueciam-se que era para o fim de estenderem para todo o mundo a bênção dum relacionamento com Deus. O povo ficou tão infiel que Deus não o podia usar com eficácia. Era por causa desta infidelidade que, no final, Deus resolveu desterrar o povo para o exílio.

Isto ensina-nos uma lição muito importante: para sermos bem úteis na missão de Deus, temos primeiramente que ser fiéis a Deus. Se persistirmos em ser infiéis, desobedientes, não podemos ser verdadeiramente úteis na Sua missão.

Mas Deus, apesar da infidelidade do povo, ainda tinha de cumprir as Suas promessas e a Sua missão. Portanto ele trouxe de volta poucos do povo, o chamado “restante,” e recordou-os do papel deles na missão, como está escrito em Isaías 49:6.

Disse mais: Pouco é que sejas o meu servo, para restaurares as tribos de Jacó e tornares a trazer os guardados de Israel; também te dei para luz dos gentios, para seres a minha salvação até à extremidade da terra. (Isaías 49:6)

E Deus ficou fiel à Sua promessa. Através do Seu povo, os descendentes de Abraão, Deus enviou um Salvador para o mundo inteiro: o Seu filho, Jesus Cristo. Jesus, o israelita verdadeiramente fiel, trouxe a bênção da salvação para todo o mundo. Como? Através da Sua morte naquela cruz.

E com o exemplo dEle, aprendemos uma segunda lição bem importante: para sermos úteis na missão de Deus, temos de estar dispostos a sofrer, como Cristo. Faz parte do papel do discípulo de Cristo. Muitas vezes, os nossos sofrimentos são os meios pelos quais Deus alcança o resto do mundo com a Sua salvação. É uma lição bem clara por toda a parte do Novo Testamento; por exemplo, em Marcos 10:30, Jesus promete que os seguidores vão receber muitas bênçãos, junto com perseguições. O Apóstolo Paulo promete a mesma coisa em 2 Timóteo 3:12, dizendo, “todos os que piamente querem viver em Cristo Jesus padecerão perseguições.” A mesma lição é explícita em quase todos os livros do Novo Testamento.

Mas nós raramente falamos disso, preferindo pregar sobre as grandes bênçãos que temos em Cristo. Porquê? Será que a nossa memória sofre do mesmo defeito da dos israelitas? Será que nos concentramos tanto nas nossas bênçãos que nos esquecemos da razão de sermos o povo de Deus – para abençoar todas as famílias da terra com o amor de Deus, mesmo que exija sacrifícios da nossa parte? Vale a pena pensar nestas questões.

A missão de Deus não se concluiu com Jesus, mas continuou na igreja primitiva. O Apóstolo Paulo é um exemplo. Paulo sabia desde o princípio o que é que o cristianismo também continha. O Senhor tinha prometido mostrar-lhe “quanto deve padecer pelo Meu nome.” Ainda assim, Paulo determinou ficar Cristão e juntar-se à missão de Deus. E assim voltamos à passagem que Paulo escreveu, 2 Coríntios 5:18-20, que lemos no início. Vamos ler de novo, escutando desta vez como Paulo descreve o nosso papel na missão de Deus.

E tudo isto provém de Deus, que nos reconciliou consigo mesmo, por Jesus Cristo, e nos deu o ministério da reconciliação, isto é, Deus estava em Cristo reconciliando consigo o mundo, não lhes imputando os seus pecados, e pôs em nós a palavra da reconciliação. De sorte que somos embaixadores da parte de Cristo, como se Deus por nós rogasse. Rogamos-vos, pois, da parte de Cristo que vos reconcilieis com Deus. (2 Coríntios 5:18-20)

É incrível, não é? A missão de Deus é reconciliar o mundo consigo, e Ele deu-nos esta tarefa também, fazendo-nos “embaixadores da parte de Cristo.” E isto ensina-nos a terceira lição bem importante: a missão não é nossa. Pertence a Deus. Deus é quem escolhe o objectivo, os meios, o timing; e Deus é quem é capaz de realizar esta missão. A nossa parte é participar, trabalhar junto com Ele, seguir as instruções dEle, e confiar nEle para cumprir a missão. A missão é dEle, não é nossa.

Estas últimas semanas temos estudado com o tema, “Vidas Transformadas.” Uma das maneiras mais poderosas para transformar uma vida é dar propósito a essa vida. Irmãos e irmãs, isso mesmo é o que Deus fez. Quando fomos baptizados, Ele deu-nos o papel mais maravilhoso de todos: participar na missão de Deus. E este papel missionário tem o poder de mudar por completo as nossas vidas.

Como é que mudava o nosso convívio na igreja se sempre nos lembrássemos que Deus quer abençoar não só a nós, mas todo o mundo através de nós? Como é que mudavam as nossas ofertas se percebêssemos que o papel da igreja é de abnegação para proveito de outros, não de auto-enriquecimento? Como é que mudava a nossa selecção de casa, local, e trabalho se fizéssemos decisões baseadas nas prioridades da missão de Deus? Como é que mudava toda a nossa vida se estivéssemos realmente dispostos a entender que:
1. A missão pertence a Deus, e Ele é quem marca a agenda para as nossas vidas,
2. vamos ter de ser fiéis, e vamos ter de sofrer,
3. e tudo com o fim de outras pessoas serem abençoadas com o relacionamento com Deus?

No princípio desta pregação, eu chamei-me um missionário. Agora, quero mudar isso. Deus é o missionário; eu sou apenas um do Seu povo. E portanto, por definição, faço parte da Sua missão. Se tu também fazes parte do povo de Deus, então também fazes parte da Sua missão. És um co-missionário com Deus. Deixa-me dizer-te, essa é uma ocupação muito entusiasmante! Deus nunca é previsível, nunca é monótono. É a viagem mais maravilhosa de todas, porque estás a trabalhar todos os dias ao lado do Deus Todo-Poderoso, o Criador do universo, num relacionamento profundo com Ele. Isso é o que quer dizer ser Cristão!

Psalm 119, in Portuguese

A month and a half has past since I delivered my first Bible lesson in Portuguese, and yesterday I had the opportunity to teach a second time.  Same setting – Thursday night prayer group at the Lisbon Church of Christ, a group of people who are becoming more and more dear to us.  This time I taught a lesson from Psalm 119.  Here’s the script.  We also got some video of it, so I might think about posting that up sometime.  No promises, though.

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Eu gosto muito de orar com a família de Deus! É maravilhoso ouvir as coisas que saem do coração de cada pessoa. Estou também sempre encorajado quando ouço a fé que os filhos de Deus têm. Por isso, eu gosto profundamente de assistir a estas reuniões às Quintas.

Mas, as vezes, eu pergunto a mim mesmo se nós, ao seguirmos sempre o mesmo método de oração, não ficamos presos a uma rotina, confortáveis demais. Era assim comigo e com a Katie no princípio quando chegámos cá em Portugal, enquanto estávamos a ficar familiarizados com a cidade. Encontrávamos uma rota, da casa para a igreja, por exemplo, e sempre usávamos a mesma rota, porque era fácil. Todavia, havia muitas outras partes da cidade que nunca descobrimos, muitas coisas interessantes que nunca vimos, porque sempre seguimos o mesmo caminho. Igualmente, o mundo de oração é um mundo fantástico de explorar, pois é a nossa conversa com o Deus vivo. Enquanto a nossa relação com Deus crescer, há sempre mais para explorar com Ele, e mais para falar com Ele.

Então, para nos ajudar a crescer em oração, vamos ler uma oração na Bíblia, no Salmo 119. O capítulo é bastante longo, o mais longo da Bíblia, mas leremos apenas duas ou três partes. Vamos começar com versos 33 a 40 do Salmo 119. Em vez de lermos um versículo cada um, eu já pedi ao Navarro para ler a passagem inteira, para que possamos sentir o ritmo do salmo.

Salmo 119:33-40
33 Ensina-me, ó SENHOR, o caminho dos teus estatutos, e guardá-lo-ei até o fim.
34 Dá-me entendimento, e guardarei a tua lei e observá-la-ei de todo o coração.
35 Faze-me andar na verdade dos teus mandamentos, porque nela tenho prazer.
36 Inclina o meu coração a teus testemunhos e não à cobiça.
37 Desvia os meus olhos de contemplarem a vaidade e vivifica-me no teu caminho.
38 Confirma a tua promessa ao teu servo, que se inclina ao teu temor.
39 Desvia de mim o opróbrio que temo, pois os teus juízos são bons.
40 Eis que tenho desejado os teus preceitos; vivifica-me por tua justiça.

Toda esta parte é uma oração, uma petição, não é? O que é que o salmista está a pedir a Deus? Ele pede que Deus o ajude a conhecer e a obedecer a Palavra de Deus. Não pede saúde ou protecção contra os inimigos, como em outros salmos, mas pede para ser capaz de cumprir os mandamentos de Deus. Vamos ver outra vez. Esta passagem tem muitos nomes para a Palavra de Deus; realmente, tem um nome diferente em todos os versos. No verso 33 é “teus estatutos” ou “teus decretos”, dependente da vossa versão, “tua lei” no 34… vocês podem continuar… o que é no 35? Sim, “teus mandamentos” no 35, “teus testemunhos” ou “teus estatutos” no 36, “teu caminho” no 37, “tua promessa” no 38, “teus juízos” ou “tuas ordenanças” no 39, e “teus preceitos” no 40. Todas estas palavras são meios poéticos para referir à Palavra de Deus.

Esta passagem confronta-nos com uma pergunta simples: quantas vezes é que nós oramos que Deus nos ajude a aprender e a seguir a Palavra dEle? Para mim mesmo, a resposta é, não muitas vezes, excepto talvez em orações formais na igreja. Geralmente, diariamente, as minhas orações incluem pedidos sobre a minha família, ou a nossa equipa, ou vistos, ou a aprendizagem do português, ou qualquer coisa. Às vezes, eu oro que Deus me guarde do pecado, que Deus me ajude a viver duma maneira que o glorifique. Mas de facto raramente oro que Deus me ensine a Palavra dEle. Talvez isso seja o caso convosco também. Porque é que nós não oramos tanto pelo conhecimento da Bíblia, como o salmista?

Talvez seja porque nós não percebemos, no nível mais profundo, a importância da Palavra de Deus para as nossas vidas. O autor deste salmo percebeu muito bem. Por exemplo, ele perguntou, “Como pode o jovem manter pura a sua conduta?” E vocês lembram-se da resposta? Voltem para o versículo 9, e alguém leia versículos 9 a 11 para nós, faz favor. Quem é que quer ler esta passagem?

Salmo 119:9-11
9 Como purificará o jovem o seu caminho? Observando- o conforme a tua palavra.
10 De todo o meu coração te busquei; não me deixes desviar dos teus mandamentos.
11 Escondi a tua palavra no meu coração, para eu não pecar contra ti.

Então, “Como pode o jovem manter pura a sua conduta?” Vivendo de acordo com a Palavra de Deus. O salmista sabia que, sem conhecimento profundo da Palavra de Deus, era impossível viver duma maneira que agradasse a Deus. Por isso disse, “Guardei no coração a tua Palavra, para não pecar contra ti.” Provavelmente, isso quer dizer que ele memorizou a escritura. Poucos versos depois, no verso 15, fala de meditar nos mandamentos de Deus, ou seja, ponderar e reflectir muito sobre as coisas que Deus diz. O salmista sabia muito bem que a Palavra de Deus é essencial para a vida verdadeira, e por isso passou muito tempo lendo, memorizando, e reflectindo nela.

Mas há mais. Para o salmista, os mandamentos de Deus eram mais do que só ferramentas para a vida. Eram a alegria do coração. Alguém podia ler verso 97 para nós? E depois, outra pessoa leia verso 103, por favor.

Salmo 119:97, 103
97 Oh! Quanto amo a tua lei! É a minha meditação em todo o dia!
103 Oh! Quão doces são as tuas palavras ao meu paladar! Mais doces do que o mel à minha boca.

Parecem uma canção de amor, não é? Realmente, é! O autor do salmo está apaixonado pela lei de Deus. Muitas partes deste longo salmo são como poemas de amor pela Palavra de Deus. Parece estranho para os nossos ouvidos. Normalmente fala-se da lei como um fardo pesado, ou como algo que limita a liberdade. Na igreja, muitas vezes falamos da lei como de algo que se opõe à graça. Lei, não; graça, sim. Mas o salmista achou que a lei era uma extraordinária prova da graça do Senhor. Por causa do Seu grande amor por nós, Ele deu-nos o dom magnífico da Sua lei. Portanto, cheio de amor por Deus, o salmista sentia-se também cheio de amor pela Palavra de Deus.

Então, devemos perguntar a nós próprios se os nossos corações também estão cheios de amor pela Palavra de Deus. Se a resposta for “não,” devemos habituar-nos a orar que Deus nos encha com este amor, este desejo, pela Palavra dEle. Façamos disso a nossa oração quotidiana, e também eu peço que comecemos a orar hoje com esta petição.

First Peter, in Portuguese

I recently had the opportunity to teach a 10 minute Bible lesson at prayer group on Thursday night, and so I spent many long hours preparing my first real lesson in Portuguese.  I had a ton of fun with it, and so I thought I would share it with you here.  That is, if you read Portuguese.  Otherwise, it won’t do you much good.

Needless to say, this isn’t a great indication of my level of language proficiency, because in most life situations I don’t get to write out my thoughts word for word, have them corrected by my language teacher, rewrite them, practice them, have my pronunciation corrected by aforementioned language teacher, etc… before delivering the message.  But still, at least it gives some indication of where I am.  I give the credit to God for anything worthwhile in the Portuguese or the Bible lesson itself.  So with that, here’s a thought from First Peter:

Vamos começar esta noite lendo Primeira Pedro, capítulo 1, versículos 3 a 7.  Cada pessoa lê um versículo, como é habitual.

Bendito seja o Deus e Pai de nosso Senhor Jesus Cristo, que, segundo a sua grande misericórdia, nos gerou de novo para uma viva esperança, pela ressurreição de Jesus Cristo dentre os mortos, para uma herança incorruptível, incontaminável e que se não pode murchar, guardada nos céus para vós que, mediante a fé, estais guardados na virtude de Deus, para a salvação já prestes para se revelar no último tempo, em que vós grandemente vos alegrais, ainda que agora importa, sendo necessário, que estejais por um pouco contristados com várias tentações, para que a prova da vossa fé, muito mais preciosa do que o ouro que perece e é provado pelo fogo, se ache em louvor, e honra, e glória na revelação de Jesus Cristo. – 1 Pedro 1:3-7

Olhem outra vez para o verso 5, para a palavra “salvação.”  Vocês notam alguma coisa interessante nela?  Digam-me, neste versículo, a salvação é no tempo passado, presente, ou futuro?  A salvação já se revelou?  Não, esta passagem diz, “a salvação já prestes para se revelar no último tempo”.  É futuro, não é?

Isso é interessante para mim, porque é muito diferente da maneira normal como nós falamos.  Normalmente dizemos coisas como, “Eu fui salvo,” e “Jesus resgatou-me dos meus pecados,” e outras frases semelhantes.  Falamos sobre a salvação no tempo passado.  Estas frases não estão erradas; há muitas passagens na Bíblia que falam assim da salvação.  Mas uma coisa maravilhosa sobre a Bíblia é a variedade.  Todas as partes da Bíblia não são mesmo iguais, não falam exactamente da mesma maneira.  Os livros da Bíblia são como vozes diferentes, cantando partes diferentes da mesma canção, criando uma bela harmonia.  Nós precisamos de aprender a ouvir todas as partes, para que possamos ouvir também a sinfonia magnífica que Deus compôs, a inteira Palavra de Deus.

A Primeira Carta de Pedro é uma voz nesta sinfonia, e fala da salvação consistentemente no tempo futuro.  “A salvação já prestes para se revelar no último tempo.”  O que é o último tempo?  Pois, claro, é o dia quando Jesus voltar.  É o Dia do Juízo, quando Jesus colocar as ovelhas à direita e os bodes à esquerda.  E muitas pessoas que não seguiam a Deus nesta vida vão para o tormento eterno, mas também muitas pessoas que seguiam a Deus vão para a eterna vida maravilhosa.  Vai ser um dia glorioso e horrível ao mesmo tempo, não é verdade?

E qual vai ser o nosso destino, naquele último tempo?  Essa é a questão à qual Pedro está a responder.  Não devemos estar nada preocupados, devemos estar bem confiantes, porque temos uma viva esperança (versículo 3), porque a nossa herança incorruptível está guardada nos céus para nós (versículo 4), porque nós próprios estamos guardados, pelo poder de Deus Todo-Poderoso, para a salvação já prestes para se revelar naquela altura (versículo 5).  Tudo já está arranjado.  Tudo está preparado.  A salvação é segura, e está à nossa espera.  É como uma grande prenda, já comprada e embrulhada e escondida, prestes para se revelar no dia da festa.  Essa é a salvação que está à nossa espera!

Okay, então Primeira Pedro fala da salvação no tempo futuro, mas o que é que isso importa?  É importante porque realmente esta ideia pode mudar por completo a nossa perspectiva da vida, e pode ser um grande encorajamento quando nós enfrentarmos dificuldades na vida.  Pedro escreveu esta carta para pessoas que sofriam muito, sobretudo por causa da sua fé.  Perante muitas ameaças e perigos verdadeiros, era fácil ficarem desencorajados, e até desistirem da vida Cristã.  Talvez alguém pudesse ter pensado, “Vou ser um cristão discreto, para não chamar a atenção.”  Mas Pedro, pelo Espírito Santo, encorajava-os a serem Cristãos vigorosos, a serem luzes brilhantes no meio dos descrentes.  E a maneira de os encorajar era recordá-los da salvação à sua espera, recordá-los do prémio magnífico no fim da longa corrida.

Vocês conhecem a história da lebre e da tartaruga?  As duas estavam numa corrida, e a lebre, que corria muito rápido, pensou que praticamente já tinha ganho.  E por isso, ficou preguiçosa, fez uma pausa, e adormeceu.  Estava a pensar no passado, não no futuro.  Mas a tartaruga, que andava devagarinho, continuava a andar passo a passo.  Tinha só uma coisa na cabeça: o prémio no fim da corrida.  E por isso, a tartaruga chegou primeiro e ganhou o prémio.

É uma história muito simples, mas a mesma coisa acontece connosco.  Nós estamos numa corrida bem longa, e às vezes muito difícil.  Quando o percurso fica duro e as pernas ficam completamente estafadas e os altos e baixos da vida parecem grandes demais para nós, é fácil ficarmos mornos e moles na vida Cristã.  Nestas alturas, Primeira Pedro recorda-nos para não tirarmos os olhos do grande prémio que está à nossa espera no fim da corrida.  Como ele diz um pouco mais tarde, “Estejam atentos e ponham a esperança inteiramente na graça que lhes será concedida quando Jesus se manifestar.”  Vamos pensar sempre na salvação que vai ser nossa naquele dia maravilhoso.  E com este pensamento na cabeça e esta esperança no coração, vamos continuar fortes e corajosos, por muito difícil que seja o percurso.

Então, hoje, enquanto oramos, vamos louvar a Deus em primeiro lugar por esta viva esperança, pela salvação que está pronta para nos ser concedida.  Todos os outros louvores fazem sentido por causa deste grande louvor.  E quando nós apresentarmos a Deus os pedidos, vamos lembrar-nos que, apesar das dificuldades da vida, o prémio final vale muito a pena.  Essa é a nossa esperança e alegria, hoje e para sempre.